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El coronavirus revive la figura del médico Francisco Javier Balmis Wednesday, 25 de March de 2020 | Gabinete de Prensa

 

►    El Real Jardín Botánico (RJB-CSIC) de Madrid custodia parte del legado de este cirujano militar que da nombre al despliegue militar organizado por el Ministerio de Defensa para luchar contra la propagación del virus COVID-19

 

►    El Archivo, la Biblioteca y el Herbario del RJB conservan documentación relacionada con la Real Expedición Filantrópica de la Vacuna, conocida como 'Expedición Balmis', que dio la vuelta al mundo entre los años 1803 y 1806

 

 

La figura del médico militar español Francisco Javier Balmis (1753-1819) ha resurgido estos días una vez que el Ministerio de Defensa ha decidido llamar 'Operación Balmis' al despliegue militar organizado para luchar contra la propagación del coronavirus (COVID-19).  Nacido en Alicante y médico personal de Carlos IV, Balmis persuadió al Rey para enviar una expedición a América para propagar la entonces recién descubierta vacuna contra la viruela.  Fue así como, junto al también médico militar José Salvany, inició en 1803 la Real Expedición Filantrópica de la Vacuna.

 

La expedición, al llegar a La Guaira, en Venezuela, se dividió en dos. Salvany, que era el segundo cirujano, se adentró en Nueva Granada y el Virreinato del Perú, mientras que Balmis se trasladó a Caracas y de ahí a La Habana, Nueva España, Macao y varias provincias de Cantón, en China, desde donde regresó a España en 1806 no sin antes vacunar, de vuelta a nuestro país, a la población de Santa Elena, una colonia británica a cuyas autoridades tuvo que convencer para hacerlo. Balmis fue acompañado en su expedición por Isabel Zendal Gómez, considerada por la Organización Mundial de la Salud (OMS) como la primera enfermera de la historia en misión internacional.

 

Sin embargo, quizás muchas personas desconozcan que una parte de la historia de esta expedición se custodia en el Real Jardín Botánico (RJB-CSIC) de Madrid y que gracias a esa documentación que se conserva en el Archivo, la Biblioteca y el Herbario del RJB se puede conocer un poco mejor la tarea que llevó a cabo este médico militar alicantino y su labor investigadora.

 

Entre esa documentación destaca un oficio de 1806 de Pedro Cevallos, ministro de Estado de Carlos IV, a Francisco Antonio Zea, científico, naturalista, discípulo americano de Mutis y director del Real Jardín Botánico entre 1804 y 1809. En este documento que se conserva en el Archivo,  el ministro le comunica la llegada de cajones de plantas traídas por Francisco Javier Balmis de Macao y Cantón, que servirían para conocer mejor la botánica de esta zona del planeta.

 

Carta de De Pombo a Mutis sobre la expedición

 

También figura una carta de 1804 del comerciante, economista y político colombiano José Ignacio de Pombo dirigida a José Celestino Mutis en la que le notifica que Balmis ha dividido su expedición, yendo él hacia México por Cuba, y José Salvany hacia Nueva Granada para propagar la vacuna tras naufragar en el río Magdalena. Y otro documento de interés es el testimonio de un poder general otorgado por Francisco Peralta, administrador de la botica del Real Hospital de Manila, a favor de Francisco Javier Balmis en Madrid, fechado en 1806.

 

 

 

Poder general otorgado por Francisco Peralta

 

Poder general otorgado por Francisco Peralta, Real Hospital de Manila, a favor de Balmis

Archivo RJB-CSIC

 

 

 

Precisamente, en los fondos del Archivo se conserva una copia del informe realizado por José Salvany en 1803 acerca de su expedición hacia Santafé de Bogotá vacunando a los habitantes de estas tierras. Resulta paradójico comparar ahora que esta expedición dirigida por Salvany se encargó de difundir en los siguientes años la vacuna por toda América del Sur. El ingente trabajo de este médico catalán afectó gravemente en su salud. Murió de agotamiento en Cochabamba (Bolivia) en julio de 1810.

 

Con anterioridad a la Real Expedición Filantrópica de la Vacuna, la figura de Balmis también aflora en el Real Jardín Botánico. Primero, por la existencia del duplicado de una carta de Martín Sessé al que fuera director del Jardín Botánico Casimiro Gómez Ortega, en la que le hace partícipe del interés de Francisco Javier Balmis en incorporarse a otra expedición, la dirigida por el propio Sessé y Mociño a Nueva España entre 1787 y 1803; y, segundo, por el expediente que se conserva en el Archivo sobre la solicitud de Balmis de raíces de agave y begonia que le servirían para publicar en 1794 su Tratado de las virtudes del agave y la begonia, de las que destaca su eficacia para lo que él denomina "curación del vicio venéreo y escrufuloso", hoy llamadas infecciones de transmisión sexual.

 

 

 

 

Solicitud de Balmis al Real Jardín Botánico

Imagen de la solicitud de Balmis al Real Jardín Botánico

Archivo RJB-CSIC

 

 

 

 

Primera página del Tratado de Balmis

 

Primera página del Tratado de las virtudes del agave y la begonia

Biblioteca RJB-CSIC

 

 

 

Obras sobre Balmis en la Biblioteca del RJB

 

Además, de las propias obras de Francisco Javier Balmis, la Biblioteca del RJB también cuenta en sus fondos con publicaciones sobre él.  Por citar algunas, Los viajes de Don Francisco Xavier de Balmis: notas para la historia de la expedición vacunal de España a América y Filipinas (1803-1806) de Francisco Fernández del Castillo, publicado en 1960 por la editorial Galas de México.

 

Otras dos publicaciones son: Francisco Javier Balmis: bicentenario de la Expedición Filantrópica de la Viruela de José María de Jaime Lorén, Antonio Solano y Rosa Poveda, editado por Caja de Ahorros del Mediterráneo, Obras Sociales, en 1980; y Balmis o l'esperit de la il.lustració en la medicina espanyola de Emili Balaguer i Perigüell, editado en 1996 por el Consejo Valenciano de Cultura.

 

Y un libro importante, por las aportaciones que ofrece, es La colección Balmis del Real Jardín Botánico: retorno "ilustrado" del viaje a Oriente de la Expedición de la Vacuna (1803-1806) de María Pilar San Pío Aladrén, como coordinadora de esta obra editada por Lunwerg en 2006 y en la actualidad agotado, y del que hemos extraído esta biografía de Balmis.

 

Otra unidad de investigación del Real Jardín Botánico donde aparece el médico alicantino es el Herbario. Aquí se conserva un pliego de la expedición de Nueva España con un ejemplar tipo de Begonia balmisiana dedicada a él por sus estudios sobre esta especie.

 

 

 

 

Pliego de la Begonia balmisiana

 

Pliego de Begonia balmisiana

Herbario RJB-CSIC

 

Dibujos sobre papel de algodón

 

Finalmente, una de las joyas científicas, pero también artísticas, que se conserva es una colección de dibujos chinos. Se trata de 230 láminas dibujadas en papel de algodón que Francisco Javier Balmis recibió como regalo por su labor sanitaria durante su visita a Cantón y Macao y que en 1815, haciendo gala de la generosidad que presidió toda su vida, donó al Real Jardín Botánico y que custodia el Archivo.

 

Láminas que se reprodujeron por primera vez en 2006 en el anteriormente citado libro de María Pilar San Pío, y que, próximamente, también se podrán ver 'in situ' en una exposición que prepara el Real Jardín Botánico y que volverán a poner en valor una gesta y una figura, Balmis, que dejó como herencia una lección para la historia.

 

 

 

 

 

Dibujo sobre papel de algodón. Arctium lappa

 

Dibujo sobre papel de algodón. Arctium lappa

Archivo RJB-CSIC

 

 

 

Dibujo sobre papel de algodón. Croton tiglium

 

Dibujo sobre papel de algodón. Croton tiglium

Archivo RJB-CSIC

 

 

 

Dibujo sobre papel de algodón. Sedum sarmentosum

 

Dibujo sobre papel de algodón. Sedum sarmentosum

Archivo RJB-CSIC

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